Una ventana para observar el cáncer

Científicos estadounidenses desarrollaron una técnica que permite colocar una “ventana” en el cuerpo de los ratones de laboratorio para observar uno de los procesos más misteriosos y mortales que se dan en los enfermos de cáncer: la metástasis.


Según informa la revista Nature Methods, los investigadores de la Escuela de Medicina Albert Einstein de Nueva York lograron mantener vivo durante 21 días a un ratón al que colocaron un pequeñísimo trozo de vidrio en el pecho. Durante ese período pudieron observar cómo un tumor de mama se propagó hacia otros tejidos del cuerpo del animal.

Los expertos afirman que esta técnica podría ayudar a encontrar formas para detener la propagación de la enfermedad en los seres humanos. Tras décadas de investigación, los científicos conocen ahora mucho sobre las causas de cáncer. Y se sabe que aunque el tumor inicial puede ser peligroso, éste no es el que mata a la persona, ya que en muchos casos puede ser extirpado quirúrgicamente.

Combatir la metástasis sigue siendo uno de los desafíos más grandes para poder tratar exitosamente el cáncer
Dra. Joanna Peak, miembro de la organización Cancer Research UK

El riesgo de muerte ocurre cuando se escapan células de este tumor primario y viajan por el torrente sanguíneo hacia otras partes del organismo.

Allí forman un nuevo tumor secundario, en un proceso conocido como metástasis.

Hasta ahora los científicos no han logrado entender cómo ocurre este proceso y porqué es tan mortal.

Los intentos que el equipo estadounidense había hecho en el pasado requerían retirar un trozo de piel en el pecho del ratón para poder observar la actividad microscópica directamente.

Pero como la metástasis ocurre en días o semanas, los ratones no sobrevivían bajo anestesia durante tanto tiempo.

Además las condiciones que se dan en el organismo con una herida abierta son distintas a las que ocurren sin ésta.

La nueva técnica del equipo estadounidense, dirigido por el doctor Jacco van Rheenen, requirió insertar el “cubreobjetos” de vidrio sobre la glándula mamaria del ratón.

Así, el ratón sobrevivió durante más tiempo y los investigadores lograron visualizar la forma en la que las células cancerosas se propagaron mientras el “microambiente” que rodeaba el tumor se mantenía intacto.

Cambios sutiles

Tumor mamario

La metástasis es el proceso más mortal y menos entendido del cáncer.

Los científicos marcaron las células cancerosas con proteínas fluorescentes, lo cual les permitió rastrear sus movimientos bajo el microscopio.

Los investigadores descubrieron cambios sutiles en el “microambiente” del tumor mamario que parecen crear las condiciones necesarias para que las células cancerosas inicien su viaje hacia otras partes del organismo.

Los expertos afirman que la técnica es un paso muy importante en el entendimiento de la enfermedad, ya que hasta ahora ha sido muy difícil estudiar el proceso de metástasis.

“Combatir la metástasis sigue siendo uno de los desafíos más grandes para poder tratar exitosamente el cáncer”, afirma la doctora Joanna Peak, de la organización británica Cancer Research UK.

“Y esta investigación nos ofrece nuevas oportunidades para estudiar la compleja relación entre las células cancerosas y el tejido que las rodea, lo cual nos ayudará a entender con más detalle a la metástasis”.

El doctor van Rheenen afirma que el método permitirá ahora llevar a cabo investigaciones a largo plazo sobre la biología del cáncer de mama en un ambiente “nativo”.

Y esto, afirman los investigadores, podría en el futuro extenderse al estudio de la motilidad celular y los cambios en los tejidos.

BBC Mundo

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